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Nuestro desierto fue una vez un oasis verde: arqueología y paleoindios en el AV

Escrito por: Alexandra Jonassen MOAH Collections

Es posible que haya contemplado los grandes lagos secos que rodean al Antelope Valley y se haya preguntado: ¿cómo podrían estos grandes lagos llenarse de agua en un desierto tan duro? ¿Alguna vez las personas habitaron estas áreas? La respuesta es sí; las personas ocuparon estas áreas y estos lagos gigantes alguna vez estuvieron llenos. Estas personas fueron los primeros habitantes de América del Norte, llamados paleoindios por los arqueólogos.


El Antelope Valley es parte del extremo sur de la región de la Great Basin que incluye la mayor parte de Nevada, la mitad de Utah, Oregon y California, así como partes de Idaho, Wyoming y Baja California. Se cree que los paleoindios ocuparon la Great Basin desde la era del Pleistoceno Terminal hasta el Holoceno Temprano, también conocidos como los períodos Pre-Archaic y Archaic, que abarcaron aproximadamente 12,000 a 8,000 años atrás (Grayson 2011). El período geológico en el que nos encontramos hoy sigue siendo la era del Holoceno que comenzó hace aproximadamente 10.000 años.


Durante la era del Pleistoceno Terminal, mientras los Paleoindians ocupaban el área, el clima se consideraba más fresco y húmedo de lo que es hoy. Este clima más húmedo llenó los grandes lagos secos que vemos hoy, que se llaman lagos pluviales. Estos lagos tenían exuberantes hábitats de pantanos de humedales que los rodeaban, lo que atraería a la vida silvestre, incluidas aves, mamíferos grandes y pequeños, plantas y camarones de salmuera que los paleoindios usaban como alimento. Algunos ejemplos de un lago pluvial que existen localmente son el Rosamond y Rogers Dry Lake ubicados en la Edwards Airforce Base (ver Figura 1).


Figura 1: Vista aérea de los lechos secos de Rosamond y Rogers Dry Lake Beds, Google Maps


En general, se piensa que durante este tiempo, los Paleoindians eran cazadores y recolectores altamente móviles que viajaban a través del paisaje hasta estos parches de humedales y utilizaban los abundantes recursos animales y vegetales que estaban presentes. Ellos ocupaban un parche de humedales hasta que fuera productivo para ellos pasar a la siguiente área de humedales (Grayson 2011). Se debate con qué frecuencia ocurrió este movimiento, pero la mayoría de los expertos están de acuerdo en que el movimiento Paleoindian entre parches fue bastante rápido dentro del Pleistoceno Tardío, ya que había muchos otros humedales ricos para explotar. Estos movimientos se han conceptualizado como parte de ciclos de movimiento anuales, rondas estacionales y rutas a corto plazo (Jones 2003, Lothrop et. al 2018). La frecuencia con la que ocurrió el movimiento Paleoindian es debatida por los arqueólogos del desierto de Mojave.


Esta estrategia altamente móvil persistió hasta hace aproximadamente 10.000 años, cuando se produjeron condiciones climáticas cambiantes durante el Holoceno Temprano, en el que el clima se volvió más seco y cálido, al igual que lo es hoy (Grayson 2011). Esto causó que los parches de recursos de humedales disminuyeran y los paleoindios se vieron obligados a volverse más sedentarios, centrándose en utilizar los recursos disponibles para ellos. Esto incluía especialmente fuentes de alimentos como semillas. Las semillas a menudo requieren un procesamiento alto en mano de obra para ser consumidas. Estas tienen que ser recolectadas, a menudo de plantas muy pequeñas que requieren trabajo manual intensivo y cestería, y luego se descomponen en formas comestibles como la harina. Los paleoindios, así como los nativos americanos posteriores, utilizaron herramientas conocidas como piedra pulida y herramientas hechas de piedra para procesar semillas en una comida más comestible que luego se puede cocinar y comer (Ver Figuras 2 y 3 para ejemplos de procesamiento de Labor Intensive Seed Processing)


Figura 2: Ejemplo de procesamiento de semillas de mano de obra intensiva. Abriendo bellotas utilizando herramientas de piedra en el 2022 Society for California Archaeology Meeting Acorn Processing Workshop. Foto de A. Jonassen


También hay lugares conocidos por tener características de molienda en el lecho rocoso, donde las semillas y otros recursos eran reducidos. Las características de molienda en el lecho rocoso consisten en cúpulas o agujeros en láminas de lecho rocoso donde los alimentos se depositaban para luego molerse. Este cambio en la temperatura y la falta de otros recursos se evidencia en el registro arqueológico por un aumento en la presencia de artefactos de piedra pulida en sitios arqueológicos a partir de hace 8.5 mil años (Jones 2003, Grayson 2011). Debido a que se está encontrando más piedra pulida asociada con este período de tiempo, los arqueólogos pueden concluir que las personas necesitaban utilizar recursos como semillas que requerían más esfuerzo en la adquisición y el procesamiento porque la disponibilidad de otros recursos estaba disminuyendo debido al cambio climático.


Figura 3: Ejemplo de procesamiento de semillas de mano de obra intensiva, utilizando piedra pulida para moler bellotas en harina en el 2022 Society for California Archaeology Meeting Acord Processing Workshop, foto de A. Jonassen


Además de los recursos básicos como la comida y el agua, el material lítico conocido como piedra de herramienta, piedra utilizada para crear herramientas, era otro recurso crucial que los Paleoindians necesitaban obtener para sobrevivir. La piedra de herramienta habría sido elaborada en diferentes formas de herramientas, como cuchillas y puntas de lanza, para matar y procesar diversos recursos. Se supone que los Paleoindians adquirieron piedra de herramienta mientras se alimentaban cuando cruzaban los paisajes (Jones 2003). Dentro de la región del Antelope Valley, tenemos varias grandes canteras de piedra de herramienta de un material llamado riolita que se ha utilizado durante miles de años. Debido a la mala conservación de los restos orgánicos en la región del Mojave Desert, los líticos son a menudo los únicos artefactos conservados lo suficientemente bien como para aplicarlos a la comprensión de las estrategias de movilidad paleoindias. La nueva tecnología de abastecimiento geoquímico ha permitido a los arqueólogos obtener de dónde proviene un tipo específico de piedra de herramienta. Por ejemplo, si se encuentra una herramienta de piedra en un sitio, esta se puede obtener de una fuente de cantera de roca a cientos de kilómetros de distancia. De alguna manera, la herramienta fue adquirida originalmente de esa cantera y luego transportada al sitio en el que se encontró. Rastrear de dónde vino la piedra y dónde terminó permite a los arqueólogos ver hacia dónde iban los paleoindios y qué estrategias estaban tomando para moverse y prosperar en el paisaje. Al analizar los materiales que quedan, los arqueólogos pueden rastrear cómo los paleoindios utilizaron el paisaje y cuán drásticamente ha cambiado con el tiempo. La investigación dentro de la región está en curso y los nuevos descubrimientos continuarán ayudando a dar forma a nuestra comprensión del pasado.


Las tribus Native American que ocupan el Antelope Valley hoy en día incluyen a los Serrano, los Nuwa (Kawaiisu), los Kitanemuk, los Tataviam, los Paiute y los Nuwu (Chemehuevi). Todos ellos se consideran descendientes de grupos paleoindios en la región de la Great Basin.


Referencias

Grayson, Don. The Great Basin: A Natural Prehistory Revised and Expanded Edition. Oakland, California: University of California Press, 2011.


Jones, George T., Charlotte Beck, Eric E. Jones, y Richard E. Hughes. “Lithic Source Use and Paleoarchaic Foraging Territories in the Great Basin.” American Antiquity 68, no. 1 (January 2003): 5-38.


Lothrop, Jonathan C., Adrian L. Burke, Susan Winchell-Sweeney, y Gilles Gauthier

2018 Coupling Lithic Sourcing with Least Cost Path Analysis to Model Paleoindian Pathways in Northeastern North America. American Antiquity, Volume 83, Issue 3. DOI:10.1017/aaq.2018.25.

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