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Historia de la Mayor Irma "Babe"

Nativa del Antelope Valley y reconocida piloto, Irma Story nació en Burbank, California, el 14 de octubre de 1921. Aproximadamente un año después, sus padres se mudaron a Lancaster, donde Irma pasaría su infancia y adolescencia. Cuando eran niñas, ella y su hermana eran buenas amigas de Frances Gumm, conocida más tarde como Judy Garland.


Llevando el mismo nombre que su madre, Irma pronto adquirió el apodo de "Baby Irma" entre su familia. Eventualmente acortado a "Babe", se convirtió en un apodo que se mantuvo durante toda su vida. Cuando era niña, Irma descubrió los aviones a través de su hermano mayor, Tom, que tenía una colección de modelos de planeadores y aviones de juguete propulsados por banda elástica. Mientras jugaba y compartía sus intereses, no era raro que Irma proclamara que algún día se convertiría en una piloto que volaría aviones reales. A medida que crecía, se involucraba con los aviones de cualquier manera que podía, a menudo haciendo recados para mecánicos y pilotos locales, lavando aviones y "ensuciando" piezas del motor (entre otros trabajos sucios) con la esperanza de que la llevaran al aire como recompensa.


El sueño de Irma de volar finalmente se hizo realidad en 1941 cuando se convirtió en participante en el Programa de Entrenamiento de Pilotos Civiles (CPTP) en el Antelope Valley College en colaboración con el Antelope Valley Flying Service, propiedad de Florence Lowe "Pancho" Barnes. Para completar su certificación, Pancho ayudó a Irma a falsificar su solicitud haciéndola pasar por un hombre llamado B. Story. Cuando apareció el piloto certificador, se sorprendió y disgustó por el engaño, pero pasó a Irma de todos modos debido a su innegable habilidad. A los 19 años, recibió su certificado de piloto privado. Poco después de obtener su certificado, "Babe" fue a Vega Aircraft de Lockheed en Burbank para solicitar trabajos de construcción de aviones para poder acumular horas de vuelo.


En septiembre de 1942 se organizó el Women's Auxiliary Ferrying Squadron (WAFS), y dos meses más tarde Jacqueline "Jackie" Cochran persuadió a las Army Air Forces para activar el Women's Flying Training Detachment (WFTD). Los dos programas operaron por separado hasta agosto de 1943, cuando se fusionaron como Mujeres Pilotos de Servicio de la Fuerza Aérea (WASP), con Cochran asumiendo el papel de directora. Poco después de la formación de WASP, Irma fue aceptada en el programa para la Clase 43-W-6 en Sweetwater, Texas. Más de 25,000 mujeres solicitaron servir en WASP, aunque menos del 10 por ciento de ese número fueron aceptadas. Estas mujeres volaron una variedad de aviones, apoyaron la preservación histórica de las mujeres pilotos y ayudaron en el alivio de los pilotos masculinos del combate en el extranjero durante la Segunda Guerra Mundial, asignando a unas 1.100 mujeres civiles tareas de vuelo militar no combatientes. WASP fueron las primeras mujeres en volar aviones militares estadounidenses, y las mujeres de esta organización más tarde recibieron la Medalla de Oro del Congreso por su dedicado servicio a los Estados Unidos.


Las mujeres de WASP registraron más de 60 millones de millas en el aire y volaron todo tipo de aviones en la Airforce. Además de transportar aviones, WASP remolcó objetivos para prácticas de artillería aérea y tierra-aire, realizó vuelos de prueba y demostración, y sirvió como instructores de vuelo. A diferencia del Women's Army Corps (WAC) o el Women Accepted for Volunteer Emergency Service (WAVES), los WASP fueron considerados parte del servicio civil y no fueron militarizados como una fuerza auxiliar oficial. Como la victoria en Europa parecía inminente y más pilotos masculinos estaban disponibles, el programa WASP se disolvió silenciosamente en diciembre de 1944.


Con WASP disuelto, Irma continuó volando como instructor tanto en Pennsylvania como en Lancaster, California después de que se levantaron las restricciones de vuelo de la Segunda Guerra Mundial. Trabajó en programas establecidos para el retorno de GI durante aproximadamente cinco años. Después, "Babe" continuó volando vuelos chárteres e instruyendo, así como administrando el aeropuerto local de Lancaster para una compañía de fumigación de cultivos. En 1959, Irma colgó sus gafas y su casco para un trabajo "interior" que consistía en volar para una corporación, su objetivo final. Voló para un contratista eléctrico con oficinas en Lancaster y Nueva Orleans, así como otros trabajos en todo Estados Unidos, registrando muchas horas en el Cessna 310B.


Pasarían tres décadas antes de que a las mujeres se les permitiera una vez más pilotar aviones militares estadounidenses, y pasaría casi medio siglo antes de que las mujeres regresaran a las cabinas de los aviones de combate estadounidenses. WASP fue finalmente militarizado en 1977, un acto que hizo oficial el estatus de veterano de aquellos que habían servido. En 2009, el President Barack Obama firmó un proyecto de ley que confiere la Congressional Gold Medal a WASP. Al año siguiente, más de 200 miembros sobrevivientes de WASP asistieron a una ceremonia en el Capitolio de los Estados Unidos para recibir sus condecoraciones.


Irma falleció el 1 de septiembre de 2017, a la edad de 95 años. Al igual que muchos de sus colegas y mentores, Irma desempeñó un papel monumental en la preparación del escenario para las mujeres en la Fuerza Aérea. Fue una de las más de 200 WASP sobrevivientes honradas con Medallas de Oro del Congreso en 2009. Irma "Babe" Story fue el último miembro sobreviviente de WASP en Antelope Valley.

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